viernes, 26 de octubre de 2012

¿Qué es la Ingeniería Química?

¿Alguna vez en tu vida has escuchado "Ingeniería Química" y ha venido a tu mente enlaces carbono-carbono, tubos de ensayo con soluciones coloridas, o un grupo de personas con batas blancas, mezclando HCl con NaOH? En cierta parte, muchas de esas cosas son ciertas, pero en sí, ¿qué parte de lo que imaginas se cumple?

Algunas ramas de la Ingeniería Química implican el conocimiento de lo anteriormente descrito, pero debes saber que más alla de esos conocimientos auxiliares, la Ingeniería Quimica comprende, en gran parte, el estudio de los procesos químicos; cómo se desarrollan y cuáles son los fenómenos implícitos en ellos. Así que, para el dominio de los mismos, es necesario comprender básicamente lo que posiblemente has imaginado.

Algo que es común ver en los nuevos estudiantes de Ingeniería Química es que éstos no conocen la diferencia existente entre la Ingeniería Química y la Química. Tomemos como ejemplo la producción de acetaminofén; el químico estudiará las propiedades químicas y fisicoquímicas que tendrá el producto final realizado, así como las diferentes formas de sintetizarlo usando distintas reacciones, mientras que el ingeniero químico diseñará los equipos para producir a gran escala el acetaminofén y garantizará que el producto cumpla con las especificaciones químicas y fisicoquímicas, además de los estándares de calidad impuestos por la empresa. El ingeniero químico también puede diseñar nuevos procesos para mejorar otros ya existentes así como investigar aquellos que menos contaminen el ambiente, además debe diseñar procesos y equipos que preserven la integridad del personal que los usa mediante estudios de seguridad industrial.

Al ver un poco la diferencia existente entre lo que imaginas y lo que en verdad representa la Ingeniería Química no debes pensar que la "Química General", por asi decirlo, no te servirá si decides estudiar los procesos químicos, más bien es una herramienta primordial porque en muchos de estos procesos es necesario saber lo que ocurre internamente y así tener una mejor comprensión de los mismos. Un ejemplo muy común es el proceso de combustión; a nivel macroscópico se lleva a cabo en una cámara de combustión que garantice la coversión deseada-no te preocupes habrá un tema enteramente de esto- pero es necesario saber que la reacción de combustión es una de las más sencillas en el mundo de las reacciones químicas, en la cual el combustible (sólido, líquido o gaseoso) arde al ser oxidado por el comburente (Oxígeno), desprendiendo una gran cantidad de energía, la cual es aprovechada, y dándose como productos: monóxido de carbono, dióxido de carbono y vapor de agua. Por eso, para poder comprender el proceso a nivel ingenieril, es necesario saber los fundamentos básicos de cada uno de ellos.

De una manera formal, podría decirse que la Ingeniería Química es una rama de la ingeniería, que se encarga del diseño, manutención, evaluación, optimización, simulación, planificación, construcción y operación de plantas en la industria de procesos, que es aquella relacionada con la producción de compuestos y productos cuya elaboración requiere de sofisticadas transformaciones físicas y químicas de la materia. También se enfoca al diseño de nuevos materiales y tecnologías, es una forma importante de investigación y de desarrollo. Además es líder en el campo ambiental, ya que contribuye al diseño de procesos ambientalmente amigables y procesos para la descontaminación del medio ambiente.

La ingeniería química implica en gran parte el diseño y el mantenimiento de los procesos químicos para la fabricación a gran escala. Emplean a los ingenieros químicos (al igual que los ingenieros de petróleo aunque en menor medida) en esta rama generalmente bajo título de "ingeniero de proceso". El desarrollo de los procesos a gran escala característicos de economías industrializadas es una hazaña de la ingeniería química, no de la química en su más pura expresión. De hecho, los ingenieros químicos son responsables de la disponibilidad de los materiales de alta calidad modernos que son esenciales para hacer funcionar una economía industrial.

La presencia del profesional de la ingeniería química la podemos ver en áreas tales como la producción, control de procesos, control de calidad, seguridad industrial, apoyo técnico-legal, seguridad e higiene, alimentos, cosmetico y ecología en donde plantea, diseña, construye, opera y controla unidades para disminuir el impacto contaminante de las actividades humanas.

Las aplicaciones que puede realizar un ingeniero químico son variadas; pueden mencionarse las siguientes a modo de ejemplo:
  • Estudios de factibilidad técnico-económica
  • Especificación / Diseño de equipos y procesos
  • Construcción / Montaje de equipos y plantas
  • Control de producción / Operación de plantas industriales
  • Gerencia y administración
  • Control de calidad de productos
  • Compras y comercialización
  • Ventas técnicas
  • Control ambiental
  • Investigación y desarrollo de productos y procesos
  • Capacitación de recursos humanos
Entre los sectores industriales más importantes que emplean a profesionales de la ingeniería química se encuentran:
  • Industria química / Petroquímica
  • Gas y petróleo / Refinerías
  • Alimentos y bebidas / Biotecnología
  • Siderúrgica / Metalúrgica / Automotriz
  • Materiales / Polímeros / Plásticos
  • Generación de energía
  • Otras (farmacéutica, textil, papelera, minera, etc.)
En esta oportunidad quisimos dejar en claro lo que es la Ingeniería Química y su relación directa con la química, para que aquellas personas que estén interesadas en esta carrera, literalmente sepan lo que aprenderán a lo largo de la misma, y tengan una clara visión de las áreas de aplicación en las cuales se desenvolverán en su camino como profesionales.
Sabrán más adelante cuáles son los campos de aplicación de la carrera; los mismos serán descritos de una manera práctica y sencilla, y en algún punto entraremos en los temas de las Operaciones Unitarias, los cuales te harán descubrir un mundo fascinante oculto para muchos: destilación, absorción, intercambio de calor, extracción líquido-líquido, entre otras, sólo son algunas de las operaciones que conforman el mundo de la Ingeniería Química y te brindarán la oportunidad de asombrarte al conocer un poco más sobre ellas y darte cuenta de la simplicidad con la cual pueden ser descritas. Sin más que decir a colegas y lectores en general, esperamos que haya sido de su agrado y esperamos sus comentarios y sugerencias sobre temas que deseen ver por acá.